Las capacidades cognitivas experimentan un declive paulatino con la edad; similar, por otra parte, es similar al resto de cambios producidos en el organismo. Conservar una buena capacidad mental tiene enorme trascendencia para el bienestar y la calidad de vida en la vejez. A pesar de ello, las investigaciones sobre la salud psíquica son relativamente recientes; por el contrario, las referidas a la salud física gozan de larga tradición. Sobre el beneficio físico de los hábitos saludables existe amplia y larga evidencia. La actividad física y una alimentación sana aminoran la velocidad del declive funcional que acompaña a la edad. Pero la importancia de la actividad intelectual sólo se ha revelado en fechas recientes.

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Capacidades cognitivas: ¡si no se usan, se pierden!

El declive de las capacidades cognitivas se ha tratado de explicar mediante distintas teorías. Una de ellas es el modelo conceptual, aquí, un enfoque de investigación denominado asimismo teoría del desuso. Su autora defiende la hipótesis de que lo que no se usa, se pierde. Desde esta perspectiva, las capacidades cognitivas que declinan serían aquellas que no se utilizan o se ejercitan insuficientemente. Se estima que alrededor del 10% de las personas mayores sufre alguna alteración de ese tipo. El problema afecta en distinto grado a competencias como la rapidez perceptiva, la capacidad de atención o el funcionamiento de la memoria.

Está demostrado que las dificultades cognitivas no derivan de los cambios que experimentan las distintas estructuras cerebrales; por el contrario, provienen de la disminución progresiva de tareas que requieren cierto nivel de aprendizaje y atención. De ahí deriva la necesidad de entrenar el cerebro de modo similar a como se entrena la musculatura. El ejercicio cerebral contribuye a mantener las capacidades cognitivas. El primer paso es mantener una vida social activa y evitar el sedentarismo. Pero, además, es recomendable abordar quehaceres que entrañen un cierto desafío intelectual, elegidos por supuesto en función de gustos y preferencias individuales.

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