El estudio del funcionamiento de la memoria humana indica que sus cometidos van más allá del simple almacenamiento de información.

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El reconocimiento de percepciones y el recuerdo de hechos pasados forman parte de un mecanismo considerablemente amplio. La memoria hace posible adquirir, retener y recuperar información y conocimientos. Pero, además, construye significados, ayuda a la resolución de problemas y permite optar entre distintas alternativas; asimismo, hace posible pensar, comprender lo que vemos y oímos y, algo esencial, construir nuestra propia identidad.

Funcionamiento de la memoria: los precursores

Las primeras investigaciones científicas en torno a la memoria las realizó el alemán Hermann Ebbinghaus (1850-1909) a finales del siglo XIX. Algunas de sus conclusiones aún permanecen vigentes; por ejemplo, la amplitud de memoria. El concepto hace referencia al número de sílabas, o dígitos, que la mente puede retener y que oscilan entre 5 y 9. También descubrió que cuanto más largo es un listado de palabras, mayor esfuerzo requiere su aprendizaje o que el aumento de repeticiones disminuye el grado de olvido.

Frederick Charles Barlett (1886-1969), ingles, criticó años después los planteamientos teóricos de Ebbinghaus. Consideraba sus métodos demasiado artificiales y proponía estudiar la memoria con materiales significativos; defendía que los conocimientos previos influyen en la codificación de la información. Demostró que la memoria es un proceso sumamente activo, cuyo funcionamiento obedece a esquemas organizados con anterioridad. Desde enfoques conceptuales muy distintos, ambos científicos establecieron las bases teóricas para el estudio reciente de la memoria.

Las computadoras y el funcionamiento de la memoria 

En la pasada década de los 60, se produjo un cambio brusco en los modelos de estudio utilizados hasta entonces. Las computadoras y el procesamiento de la información se convirtieron en un patrón explicativo sustitutorio. El funcionamiento de la memoria pasó a ser equiparado al modo en que un ordenador procesa, almacena y utiliza datos externos. La memoria se consideró como un sistema integrado por diversos componentes por los cuales transitan mensajes. La próxima semana continuaremos el desarrollo de este nuevo planteamiento.

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