La plasticidad cerebral, o neuroplasticidad, es una capacidad que permite al cerebro modificar su estructura, formando nuevas conexiones nerviosas.

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El cerebro es un órgano compuesto de millones de células interconectadas: las neuronas. Con el nacimiento se inicia un proceso de cableado cerebral permanente conocido como neurogénesis; este pone en marcha la aparición de nuevas células y conexiones. En su desarrollo intervienen dos factores esenciales: el aprendizaje y la conducta. Durante mucho tiempo se creyó que, tras los primeros años de vida, el cerebro perdía la capacidad de renovar sus conexiones sinápticas. Por el contrario, investigaciones recientes han demostrado lo equivocado de ese supuesto. La capacidad de cambios cerebrales, o neuroplasticidad, se mantiene constante a lo largo de toda la vida.

Plasticidad cerebral ¿para qué sirve?

El concepto de plasticidad cerebral surgió en los años 60 del siglo XX. Fue resultado de investigaciones sobre individuos que habían sufrido algún tipo de accidente cerebrovascular. Distintos estudios pusieron de manifiesto que las secuelas producidas eran susceptibles de recuperación con un tratamiento adecuado. El logro era debido a la reorganización de rutas neuronales previas, así como la creación de otras nuevas. El descubrimiento resultó esencial para ampliar el conocimiento del funcionamiento cerebral, poniendo de manifiesto el dinamismo de este extraordinario órgano.

La experiencia y el aprendizaje permanente generan nuevas conexiones neuronales y fortalecen las previamente existentes. Esta circunstancia tiene una trascendencia enorme en la mejora del proceso de envejecimiento. No hay duda de que el paso del tiempo produce un declive cerebral gradual. Un proceso, por otra parte, similar al experimentado con la edad por el resto de órganos y sistemas. Pero, tal como señalaba Rita Levi-Montalccini,  en su libro Un as en la manga, el constante uso del cerebro lo fortalece y lo protege. Sin duda, esta es una razón de peso para realizar las actividades de estimulación cognitiva incluidas cada semana en las fichas adjuntas.

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