Ptahhotep es el nombre de un anciano escriba egipcio; fue visir del rey Isesi, en la V dinastía, 2400 años antes de Cristo. La mastaba de Ptahhotep en Saqqara ofrece escenas cotidianas de aquel tiempo labradas en sus paredes. El personaje es conocido como autor de las Máximas de Ptahhotep o Sabiduría de Ptahhotep. Son principios morales acerca del modo en que los hombres deben conducirse para alcanzar la sabiduría; no obstante, reconoce en ellos la imposibilidad de lograr plenamente tan alta condición.

La obra, de estilo claro y directo, está confeccionada en escritura hierática; una variedad de la escritura jeroglífica utilizada en textos administrativos, religiosos, científicos y literarios del Antiguo Egipto. Bajo la forma de consejos a su hijo, el escriba desgrana recomendaciones y preceptos del recto comportamiento. Él manifiesta haber cumplido dichas normas a lo largo de su dilatada vida y pide a su hijo que, a su vez, las trasmita a sus sucesores. Para lograrlo apela al sentido de continuidad que debe prevalecer entre generaciones.

Ptahhotep, feliz de haber vivido mucho

El anciano asegura tener 110 años. Al comienzo de su obra reconoce que con la ancianidad han llegado la debilidad y la incapacidad. Los ojos están ciegos, los oídos sordos, las fuerzas declinan, la boca no habla, la memoria se pierde y es dificultoso levantarse… declara Ptahhotep en medio de reflexiones. Debido a ello pide a su soberano que cree para él un sostén de vejez y permita a su hijo ocupar su puesto. Asegura que instruirá oportunamente a su descendiente con palabras antiguas para que el entendimiento penetre en él; de ese modo, podrá actuar como ejemplo de vida y alcanzar el bien para impartir justicia.

El anciano escriba concluye sus escritos agradeciendo al faraón haberle concedido vivir tantos años y, al mismo tiempo, desea a su hijo que goce de una vida tan larga como la suya. La esperanza constituye toda una declaración de satisfacción por los muchos años vividos. Las limitaciones antes descritas quedan así relegadas a un segundo plano.

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