Un descubrimiento accidental está detrás de la primera evidencia empírica de que el cerebro es el órgano rector de la conducta. Ya Platón (427-347 a. C) sostenía que el cerebro regulaba el pensamiento y las sensaciones; sin embargo, no logró que su hipótesis prevaleciera entre sus contemporáneos. Otro filósofo griego, Aristóteles (384-322 a. C.), defendió posteriormente que la mente reside en el corazón; este segundo supuesto, de mayor aceptación, continuó efectivo a lo largo del tiempo.

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Pasaron 400 años antes de que Galeno (129-201 d. C.), también griego, iniciara el camino para demostrar lo contrario; si bien el error permanecería aún sólidamente arraigado. El célebre médico se sentía atraído sobremanera por el conocimiento del cuerpo humano. Interesado como estaba en descubrir su funcionamiento, conocía bien las características anatómicas del sistema nervioso central y el cardiovascular, entre otras estructuras orgánicas. Su hondo saber le llevó a convertirse en médico del emperador Marco Aurelio, un título con amplia consideración social. Ser médico de la corte romana suponía alcanzar un elevado prestigio académico. Hoy su nombre es utilizado como denominación genérica de cualquier facultativo médico.

Un descubrimiento accidental… en un cerdo

Pero el estudio de cadáveres humanos estaba entonces severamente vedado; una prohibición vigente hasta la llegada del Renacimiento. Las prácticas anatómicas debían realizarse solo con animales y averiguar de este modo las semejanzas con la anatomía humana.

En uno de sus experimentos, llevado a acabo con un cerdo, Galeno trataba de identificar las fibras nerviosas que controlan la respiración. De forma involuntaria, seccionó al animal los nervios de la laringe y, aunque este siguió forcejando, sus gritos cesaron. El fortuito accidente le llevó a intentar averiguar la conexión de dichas fibras nerviosas con el cerebro. Para algunos historiadores de la Neurociencia, esta práctica está considerada como la primera evidencia experimental a favor de que el cerebro es el órgano que controla la conducta. En este enlace  pueden ampliarse algunos detalles sobre de este asunto.

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